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Esta compañía está desarrollando propulsores capaces de crear su propia zona de aterrizaje en la Luna

Dragonite

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20 Jun 2021
La tecnología usa los propulsores para inyectar aluminio en el terreno y crear una zona de aterrizaje segura.

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Uno de los problemas más persistentes de las misiones a la Luna es el regolito lunar. El fino polvo que cubre nuestro satélite no solo se mete en todas partes. También supone un problema adicional para cualquier módulo que trate de aterrizar en la Luna. Una compañía llamada Masten ha diseñado una ingeniosa solución que usa los propios propulsores espaciales como “soplete”.

El problema del regolito al aterrizar es que los propulsores diseminan las partículas de este polvo (pequeños granos de mineral de bordes afilados) a velocidades de hasta 3.000 metros por segundo en el vacío del espacio, creando una nube de fina metralla que puede dañar cualquier cosa a su alrededor, desde astronautas a futuras instalaciones o incluso los propulsores y sistemas de la propia nave que aterrice.

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El problema se agrava aún más por el hecho de que los módulos lunares propuestos para futuras misiones como las del programa Artemis son mucho más grandes y potentes que los de las misiones Apolo. El módulo de aquellas misiones pesaba unas 15 toneladas. Los propuestos para Artemis pesan entre 20 y 60 toneladas, lo que hace prever que la nube de regolito que generan el descender y el cráter que deje en el suelo serán mucho mayores.

Una compañía llamada Masten Space Systems está desarrollando una tecnología llamada FAST (in-Flight Alumina Spray Technique). El invento consiste en unos depósitos llenos de partículas cerámicas de aluminio adosados en los laterales de la cámara de combustión de los propulsores. Al aterrizar. Los depósitos van liberando estas partículas y los propulsores las funden parcialmente y las proyectan hacia abajo. Las partícualas se van fundiendo con el regolito y depositando en capas hasta formar un disco de material duro que funciona como una plataforma de aterrizaje improvisada.

Según los cálculos de los investigadores responsables de FAST, el sistema depositaría 186 kilos de aluminio que crean una plataforma sólida de seis metros de diámetro bajo el módulo lunar con tan solo mantener los propulsores funcionando 10 segundos desde 30 metros de altura. Las cifras son consistentes con el tiempo que se tarda en completar un aterrizaje de este tipo y la tecnología no es especialmente cara ni difícil de implementar.

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Masten lleva un año trabajando en la tecnología FAST junto a Honeybee Robotics, y científicos de las universidades de Texas A&M y Florida Central. De hecho el proyecto ya ha pasado la fase I del premio de Conceptos Avanzados Innovadores de la NASA. El siguiente paso de Masten es determinar con precisión el tamaño de las partículas a utilizar para optimizar la “fabricación de la plataforma” y comprobar la solidez de esta de cara al aterrizaje. Para ambas cosas habrá que hacer pruebas experimentales usando regolito lunar. Ya han hecho varias para simular los efectos de dispersión del regolito. Si logran ultimar con éxito la técnica, FAST podría usarse también para los aterrizajes en Marte o en otros cuerpos del Sistema Solar.

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